“Toen ik zelf nog studeerde had ik het voorrecht om een interview te mogen maken met Harry Mulisch. Ik vroeg hem toen, binnen de context van een gesprek over de Tweede Wereldoorlog en literatuur: ‘Waar is literatuur goed voor? Welke kennis heeft het te bieden?’ Het antwoord van de schrijver: ‘Politieke en historische wetenschap is goed voor het kennen van de feiten: wie deed wat, wat gebeurde wanneer. Echter als je wilt begrijpen wat fascisme is, hoe het zover heeft kunnen komen, dan moet je Doktor Faustus van Thomas Mann lezen.’ Mulisch was ervan overtuigd dat om inzicht te krijgen in de mens, als je inzicht wilt hebben in de grote maatschappelijke en grote politieke vragen – dan moet je Dostojevski, Tolstoj, Kafka, Shakespeare, Musil, Broch, Mann, Vargas Llosa, Marquez lezen. Zij leren ons meer, zij tonen ons een werkelijkheid, dankzij die werken kunnen we een bepaalde waarheid ervaren.”

Met raad en daad bijgestaan door Johan Polak start Rob Riemen in 1991 het cultuurfilosofisch tijdschrift Nexus, waarvoor sindsdien de top van de internationale essayistiek schrijft. In Nexus gaat het om de samenhang tussen het culturele erfgoed en de huidige samenleving.

Met de oprichting van het Nexus Instituut in 1994 bouwt Rob Riemen verder aan het uitdragen van de Europese humanistische traditie. De jaarlijkse lezingen en conferenties zijn een platform voor internationaal debat op het scherpst van de snede, waar de grote levensvragen centraal staan. Met sprekers als Sonia Gandhi, Michael Ignatieff, Mario Vargas Llosa, George Steiner, Francis Fukuyama, Richard Dawkins, John Coetzee, Susan Sontag, Richard Rorty en Jürgen Habermas geeft het Nexus Instituut vorm aan zijn kosmopolitisch ideaal.

Bij Yale University Press debuteert Riemen in 2008 met Nobility of Spirit. A forgotten Ideal, een pleidooi voor de klassieke humanistische waarden. Het boek wordt sindsdien wereldwijd vertaald en vindt lezers in Europa, de Verenigde Staten, Zuid-Amerika, Azië en Rusland.

Twee jaar later publiceert Rob Riemen De eeuwige terugkeer van het fascisme, waarin hij betoogt dat de opkomst van de PVV van Geert Wilders c.s. begrepen moet worden als “het gevolg van politieke partijen die hun eigen gedachtegoed verloochenen, intellectuelen die een gemakzuchtig nihilisme cultiveren, universiteiten die deze naam niet waardig zijn, de geldzucht van de zakenwereld en de massamedia die liever de buikspreker van dan een kritische spiegel voor het volk zijn”. Het pamflet zwengelt in het hele land felle debatten en aan levert hem zowel veel bijval als kritiek op.

De universiteit van het leven verschijnt in 2013 en daarin spreekt Rob Riemen met een unieke groep mensen – uitgevers, wetenschappers, schrijvers, musici – die de lezer de wijsheid meegeven die zij hebben opgedaan aan de universiteit van het leven.

Nexus 70, De terugkeer van Europa. Haar tranen, daden en dromen (2015) markeert 25 jaar Nexus wat gevierd wordt met een prachtig gebonden en dubbeldikke uitgave. Hierin zijn klassieke toespraken verzameld van o.a. Robert Musil, Victor Hugo, Joseph Roth, Stephen Spender, Robert Schuman en Stefan Zweig. Tegelijk zijn omwille van de kritische dialoog eigentijdse denkers zoals Colm Tóibín, Arnon Grunberg, Adam Zagajewski, Javier Marías en Philipp Blom gevraagd te reflecteren op de nexus tussen verleden, heden en toekomst.

In binnen- en buitenland wordt Rob Riemen geregeld gevraagd om zijn overtuigingen uiteen te zetten tijdens lezingen en debatten. Hij sprak onder meer op het Lowlands Festival in Biddinghuizen, de Mário Soares Foundation in Portugal, het Karolinska-instituut in Zweden, de Johns Hopkins University in Shanghai, de Tsinghua-universiteit in Beijing, The National Council for Culture and the Arts en UNAM in Mexico, Bard College in New York, de University of California, Yale University, The Aspen Institute in Colorado, Bibliotheca Alexandrina in Griekenland, en Maison du Futur in Libanon.